Sabido es que trabajaba en la oficina de patentes de AT&T. No tan sabido es que sus invenciones son codificaciones como las que realiza un artista sobre el lienzo con maravilla de simplicidad en donde hay suma complejidad, sintetizando tantos esfuerzos anteriores.

Ritchie trabajaba en el diseño del multiplexador MULTICS, en su multitarea y concurrencia, al servicio de los Bell Labs y por pedido necesitado de la General Electric para su mainframe GE-645, todo esto con colaboración adjunta del MIT. El sistema multiplexador no lograba ser veloz, aunque se buscó optimizarlo, puesto que la elección de lenguaje para la plataforma recayó en PL/1, una creación de IBM para aplicaciones científicas y comerciales que la empresa registra y al controlarlo privativamente le impide la utilización de todo su potencial, a saber: multiprocesamiento, recursión, asignación dinámica de espacio para datastructures, y todo eso que MULTICS demandaba. Solo agregar que PL/1, primer lenguaje self-hosting, es decir compilador escrito en el mismo lenguaje a compilar, quedó confinado a los equipos IBM/360.
Pero Ritchie junto a Ken Thompson por propia iniciativa mudaronse a una DEC PDP-7 y empezaron a desarrollar un filesystem además del kernel monolítico multitarea, luego agregaron intérprete de comandos y algunos binarios ensamblados. Todo estaba escrito en assembler y como en principio el conjunto era monousuario se lo bautizó UNIX, mezcla de MULTICS eunuco y uniplexador. Los hackers habían logrado algo que era veloz y funcional, lo que hizo que AT&T apoyara el port a la PDP-11/20 y con el agregado de un procesador de textos. Para el 3 de noviembre de 1971 se publicaba el UNIX Programmer’s Manual compuesto en un UNIX System.
Solo faltaba la portabilidad a más computadores y eso llegó con el desarrollo de C para 1973, un código legible, conciso y compacto-ordenado que aceleró la innovación. La principal característica del “eunuch” es que es todo texto, todo se edita y rescribe como texto plano en ficheros reales y virtuales (/procfs, /devfs) y luego el planificador se encarga de hacérselo entender al procesador electrónico en lo que respecta a nuevas directivas, este acceso al elemento como código objeto enlazable, junto al diseño jerárquico estratificado en 3 capas hacen de UNIX el sistema más robusto, que tras 40 años e interminables ramificaciones reina en todas las arquitecturas y dispositivos informáticos.
La modularización para gestión de memoria, disco, puertos serie-paralelo, los comienzos de la pila TCP-IP sobre ethernet son originarios también de UNIX. Luego vendrían BSD, las computadoras personales, el kernel Linux, los servidores gráficos y los escritorios con ventanas, eso ya no es obra de Ritchie, pero sí la interdependencia con C, lenguaje por él creado.
Los comienzos de C se trasladan a los diseños de la segunda mitad de los años ’60, BCPL y B. BCPL de Cambridge copó los primeros BIOS para práctica de arranque de unidades y también se implementó en sistemas operativos TRIPOS y de ordenadores Amiga. C ha logrado hacer confluir la programación a bajo nivel para acceder a todos los escondrijos del hardware con una sintaxis sencilla y ordenada, es flexible para crear compiladores para cualquier sistema sobre cualquier arquitectura, y lo dicho: permitió un porte a velocidad luz del sistema UNIX, sus ficheros textoplano y sus binarios a una variedad enorme de microprocesadores. Luego vendrían ANSI C y los conocidos ICC (Intel), GCC (GNU) y PCC, la orientación a objetos en Objective-C (MacOS) y C++ (Windows), y la siguiente progenie de lenguajes tales como java, jscript o C#.
Actualmente, la potencia de las unidades de cómputo está reimponiendo los lenguajes de scripting tanto en el navegador web como en los widgets del escritorio, pero aunque no haya que compilar ahí siguen llevando a C: las librerías QT, webGL que explota los shaders de GPU’s y en toda la portabilidad que implican flash, AJAX, webservices varios y las máquinas virtuales del bytecode (incluso cuando en 2015 el HTML5 impere, este lenguaje de tags nació en una PowerPC que corría una variedad de UNIX llamada NEXTStep, de la mano de Berners Lee, y hoy es algo ya inabarcable en dimensionalidad y profundidad de eso que los cyberpunks primero llamaron Ciberespacio). Dennis Ritchie ha sido un hombre de ciencia y técnica de talla pesada y un inventor de realidades sin parangón, premio Turing 1983 por la implementación de UNIX, la continuación y maduración del sistema distribuído Plan 9 en nuevas manos sería el mejor de los homenajes posibles.

Breve historia de la «cultura hacker»

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